Klant aan het woord:

In hartje Venlo ligt een zelfstandige supermarkt die jaarlijks 4 miljoen bezoekers trekt en in zo’n beetje heel Duitsland bekend is. Moeilijk te geloven? Tja, Die Zwei Brüder von Venlo is een wonderlijk fenomeen. Het familiebedrijf met een omzet van bijna 50 miljoen werd in 2015 verkocht. Voormalig directielid Loek Zeelen kijkt met liefde terug op zijn jaren bij De Brüder: “Een prachtig hoofdstuk uit mijn leven.”

In 1983 begon Loek Zeelen (1957) als ‘schoonzoon van’ te werken bij Die Zwei Brüder von Venlo, gewoon, onderaan de ladder. “Van de visafdeling tot het magazijn en de vleeswaren, zo’n beetje alle afdelingen heb ik gehad.” Het familiebedrijf bestond toen al ruim twintig jaar. De levensmiddelenzaak werd in 1961 opgericht door de twee Venlose ‘Brüder’ Geurt en Gerrit Snetselaar. Toen de verkoop aan de Nederlandse consument niet van de grond wilde komen, besloot het duo zich op de Duitse markt te richten, een gewaagde zet, zo vlak na de oorlog. De stap over de grens bleek een gouden zet. Loek: “Het liep ineens storm, Duitsers kwamen massaal conserven en sigaretten kopen, maar ook boter, kaas en koffe waren populair.”

Toen de Brüder op de nabijgelegen Bolwaterstraat een minimarkt met kleine geschenken begonnen, werd Loek, inmiddels getrouwd, er samen met zijn zwager Jan Pieter Slijpen manager. Vanaf 1996 werden beiden deel van het directieteam, samen met Carmen, een van de dochters van Geurt Snetselaar en Harry Jacobs als financieel directeur.

In de jaren die volgden, bouwde de tweede generatie ‘Brüder’ de supermarkt uit tot een bedrijf met een omzet van bijna 50 miljoen euro, 220 medewerkers, een winkeloppervlak van 3500 m2 en 4 miljoen bezoekers per jaar. Ook stapten de broers in tennishallen en onroerend goed in de binnenstad. Tennishallen? Loek: “Ja, we waren een van de eersten in Nederland die tennishallen gingen bouwen.” De investering in panden in de binnenstad was een strategische keuze: “De directie zag potentie in de binnenstad en wilde het centrum van Venlo aantrekkelijker maken en meer bezoekers trekken. Natuurlijk was dat ook in het belang van de winkel: met een aantrekkelijke binnenstad, wordt Einkaufen een dagje uit: boodschappen doen bij de Brüder en daarna de stad in.”

Op de vraag hoe Die Zwei Brüder von Venlo zo’n succes kon worden, reageert Loek nuchter: “Nou, zoiets gaat natuurlijk in een golfbeweging. De gebroeders hebben de winkel groot gemaakt en wij hebben daarop voortgebouwd. Los van het prijsvoordeel waar de Duitsers op afkwamen, hadden we een sterke band met klanten. En heel belangrijk: goede medewerkers. We vormden een grote familie, want alleen samen kun je er iets van maken. Ik denk dat klanten dat ook merken. Verder is er vanaf de stap over de grens veel geïnvesteerd in reclame in Duitsland.” Drie jaar geleden ging de familie over tot verkoop van het bedrijf. Of hij het mist? “Missen is een groot woord, maar in mijn hart had ik er best nog wat jaren aan vast willen plakken. Het was een prachtig hoofdstuk uit mijn leven.”

Na een paar jaar Barcelona wonen Loek en zijn vrouw Anita nu in Antwerpen, wat dichterbij de dochters en de kleinzoon. Hij is bijna wekelijks in Venlo: “Ik ben nog deels betrokken bij ons onroerend goed beheer, vandaar. Los daarvan: hier liggen mijn roots, hier heb ik nog vrienden en familie. Als echte Venlonaar, voel ik me zeker nog betrokken bij de stad. Rond carnaval ben ik als oud-prins natuurlijk in de buurt.” Ook voor bezoekjes aan Auréus komt hij soms terug: “Nee, niet heel vaak. Als het goed gaat, gaat het goed.” Lachend: “Dat is het beste compliment voor Auréus: dat ik niet wekelijks op de stoep sta.” Als goede vriend van Geert Göbbels, was hij één van de eerste klanten van Auréus: “Ik heb gewoon heel veel vertrouwen in Geert en Gijs. En ik houd van het persoonlijke contact, dat je altijd even binnen kunt lopen voor een kop koffe. Ik begrijp dat niet van grote banken, alles is gedigitaliseerd, je moet moeite doen om een mens te spreken te krijgen. Het contact bij Auréus is heel open en laagdrempelig, dat sterkt het vertrouwen.”

Onlangs verscheen er een biografe over Gerrit en Geurt Snetselaar, geschreven door de Venlose auteur Paul Seelen. Het boek: ‘Immer wieder sparen, immer wieder Geld verdienen. Die 2 Brüder, een opmerkelijk fenomeen’ is onder meer verkrijgbaar via www.paulseelen.nl